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Adobe Flash 浮沉录(上)


1996年之前,Web还是个枯燥无味的地方。Flash的意外诞生却让它变成了充满着噪音、色彩和争议的纷乱之地,俨然现代网络的预兆。但是,今年的12月,这一切的色彩、噪音和争议就将宣告结束。随着Flash Player即将推出历史舞台,Richard Moss对Flash这款标志性的Web工具的兴衰史进行了回顾。

原文发表在https://arstechnica.com上,标题是:The rise and fall of Adobe Flash。篇幅关系,我们分两部分刊出,此为第一部分。

今年12月,Flash Player就要日落西山,在此之前,我们来盘点一下它留下的遗产。

划重点:

Flash在塑造当今的互联网方面扮演了重要角色,经过大约25年的发展之后,Flash终于快要寿终正寝了。

Flash的点子始于一个基于赛璐璐动画(Cel Animation)的程序,用来制作动画,然后在网页上播放。

就像Director之于CD-ROM一样,Flash跟Web也是绝配。

Adobe一开始并没有被打动,这让他们后来付出了大得多的代价。

Adobe Flash 浮沉录(上)

不久之后,Adobe自己也会将Flash Player从自己的计算机上面删除掉。

很少有技术会像Flash那样引起那么广泛的争议。对于它作为一个创意平台或者在web视频崛起当中所扮演的关键角色,很多人对它的多才多艺和易于使用可以滔滔不绝如数家珍。但有的则痛恨基于Flash的广告和Web设计,要么就是鄙视后期Flash Player插件的狂吃资源。

不管你是爱它还是恨它,有一点无可否认,那就是Flash改变了我们消费、创作Web内容以及与之交互的方式。无论好坏,它在塑造当今的互联网方面都扮演了自己的角色。

但是现在,经过大约25年的发展之后,Flash终于快要寿终正寝了。在还有不到六个月的时间(也就是2020年12月)之内,Adobe将正式终止对Flash Player的支持与分发,这是我们跟这项技术关系最密切的一个浏览器插件了。而且,在按下这个寿命终止开关的几个月之前,大多数的Web浏览器就已经禁用Flash了(如果你选择覆盖默认设置的话,往往会被标记为安全风险)。哪怕是Flash内容很长时间之内选择的浏览器Google Chrome,很快也会撤销对Flash Player的支持。

技术上而言,这项技术仍将继续存在。Flash编辑工具是Adobe Animate的一部分,其渲染引擎则内置在Adobe AIR里面,会移交给企业电子公司Harman International继续维护,因为在企业领域仍被广泛使用。但是可以肯定的是,经过十年的滑坡之后,我们所知道的Flash已到了要告别的时候。

但Flash对于内容创作者以及各方面的消费者还是提供的服务的,对在线视频和多媒体的普及还是做出了贡献的,为了承认这种贡献,并且去认识围绕着这一平台所产生的分歧,有必要重新审视一下Flash的兴衰与浮沉。为此,我得到了Falsh的主要创作者Jonathan Gay给予的一些帮忙;查阅了大量的Web资源;还对为Flash的终极成功做出过贡献的人进行了采访。

Adobe Flash 浮沉录(上)

FutureSplash Animator这个名字你也许没听说过,但是它创造出来的软件你一定知道。

诞生:未来的潮流

大约在1992年年中的某个时候, Jonathan Gay决心要创办一家公司来做点什么。确切地说,他还不知道要干什么,但必须要干点什么。

八年前,他的朋友,前老板Charlie Jackson创办了Silicon Beach Software,这是一家专门针对Mac平台的软件公司,这家公司开发的游戏Dark Castle以及SuperPaint,还有Digital Darkroom创作工具取得了巨大的成功。

还是十几岁的Gay在公司创立的第一天就加盟了,他会在下午放学就过去打工(这可不是随随便便的一位程序员,而且是Jackson见过的“最杰出的一位程序员”)。然后到了1990年初,为了实现为美国角逐国际速射手枪射击赛的梦想(后来他实现了这个梦想) ,Jackson把Silicon Beach卖给了Aldus公司。

Gay请求Jackson帮忙成立自己的这家新公司,但鉴于Jackson跟Aldus的竞业禁止协议终止还有六个月的时间,所以在此之前后者没法帮忙。他告诉Gay花些时间去考虑一款产品。两人很快就想到了为GO Corporation的PenPoint 操作系统(专门为平板电脑和个人数字助理设计的操作系统)制作软件的想法。

这项技术令人印象深刻。基于PenPoint 的平板电脑有可能是下一个大事物,由GO硬件部门拆分出来的一家公司生产的新型EO Personal Communicator给人留下的印象似乎特别深刻。

Silicon Beach的成功在于赶了个早集——在大公司加入之前先向Macintosh敞开了怀抱。他们给这家新公司取了个名字,叫做FutureWave,也希望努力再赶个早集。Jackson 说:“当时的想法是,‘我们可以占领这台平板电脑的图形空间。’因此,我们开始设计矢量绘图程序,我们把这款软件叫做SmartSketch 。”

在FutureWave三位联合创始人(营销副总裁Michelle Welsh也是创始人之一)商业头脑的组合下,再加上Gay和程序员Robert Tatsumi的技术魔力,SmartSketch 迅速成型了。但是,AT&T买下EO平板电脑(也叫做EO)背后公司的大部分股权之后,就干掉了这款产品,然后又收购了GO,接着又把它给干掉了——长话短说,这场赌博适得其反。

Jackson说:“我想我们还是卖了两份软件的,其中之一是卖给了给比尔·盖茨设计住宅的那位建筑师。”

FutureWave 很快就把SmartSketch 移植到了Windows和Mac上面,他们希望找到一位能够欣赏他们的努力的受众,能够看到这“会让在计算机上画画就像在纸上一样容易”。但是同时公司又要努力避免众多大型竞争对手(Corel,Adobe,Autodesk 等)注意到自己。

当Wacom(把SmartSketch 跟自家的部分数字化仪捆绑销售)遭遇预算问题,需要退出SIGGRAPH ’95时,他们的历史进程发生了改变。Wacom将把展位转给了FutureWave,并告诉这家小型的初创公司要多带些SmartSketch产品过去,因为这个展会一直都是销售产品好机会。不过Gay回忆道:“我们一件都没卖出去。实在是太尴尬了。”

在整展厅的过道上,有一家叫做Animo 的公司做了一个用于电视和电影制作的迪士尼风格的动画包。很多人被吸引到那个展位,然后其中的很多人又随便道FutureWave的展位前驻足停留体验了一下SmartSketch — 看过之后,他们建议FutureWave 应该制作一款转描机(rotoscoping)应用。Gay说:“我们当时认为永远都不会有动画工具的市场,不过这个想法听起来倒是挺有趣的。”

大概与此同时,Jackson一直在努力说服零售商买下SmartSketch 。然后,他注意到CompUSA在零售摊和产品货架的主要位置都贴上了“为web而打造”的广告。于是,他告诉Gay,他们也得为web做点什么。

Gay想了想,是不是可以把这些想法结合到一起:一个基于赛璐璐动画(Cel Animation)的程序,用来制作动画然后在网页上播放。

他们一开始把这个新程序叫做SmartSketch Animator,但后来又重命名为CelAnimator ,然后又再度改名为FutureSplash Animator。为了满足Web的要求,他们用Java 编写了一个Web动画播放器原型——FutureSplash Player。

但是,对于在一没资金二没市场吸引力的情况下经营公司的状况他们已经感到厌倦了,所以,他们决定要做交付之前前试着把这项技术给卖出去。他们的朋友,Silicon Beach联合创始人Eric Zocher(曾担任过Adobe的工程副总裁)于是约了Adobe的CEO John Warnock举行一场会议。

Gay说:“当时的情形我还历历在目,我带上那台486迷你台式机装进来行李袋,然后坐上飞机去跟John Warnock见面,给他展示了我们慢得令人难以置信的Java原型。这个简单的动画一秒钟才可以跑两帧。程序虽然跑起来了,但是速度实在是太慢了。”

Adobe Flash 浮沉录(上)

先下手的不是Adobe,WebDesignMuseum.org提供的图片。

结果对Gay和Jackson来说很不幸,Warnock并没有被打动。这个FutureSplash的确是一种很酷的技术,但是,他说,“如果大家真的需要动画的话,我们可以把动画添加到Acrobat [PDF阅读器]里面。”

Zocher :“回想起来当时实在是有点蠢。但他当时他的确已经坐上了Acrobat那辆火车上了,他正在努力让Acrobat站稳脚跟并成为标准。” 他无疑做到了。

Adobe放弃了这笔交易,于是1996年8月FutureSplash Animator上市了(做出了一个基于Java的播放器插件,这个插件在Netscape上面的性能不佳,但在Internet Explorer的性能已经足够好了——前提是你能够说服Web用户安装) 。

很快,微软不少的产品经理在一次交易会上发现了FutureSplash ,都觉得这玩意儿很棒。他们决定用来作为新的MSN Web门户的一个组成部分,这个决定表明那帮人似乎没有意识到自家价值数百万美元产品的推出靠的是一家小公司,用Gay的话说,“一家几乎几乎坚持不下去的故事。 ”

微软并不是唯一的信徒。迪士尼旗下一家名为The Daily Blast的订阅网站觉得FutureSplash 非常适合自己面向孩子的多媒体Web内容。他们也接受了这家小公司的产品。但是同时,他们还向Macromedia提起了这家公司。

Macromedia这家公司成立于1992年,由Macintosh创意软件公司MacroMind 跟多媒体创作工具公司Authorware 合并而来。Macromedia一直在致力于推动Disney Blast采用自家的Director和Shockwave产品。Jackson回忆说:“因为迪斯尼提到了我们,他们开始跟我们接触。我当时觉得时机正好合适,因为我们正在跟其他人(Fractal Design)谈,所以我们对收购这件事是开放的态度。”

Macromedia很快就同意收购FutureWave,1997年1月交易正式完成, FutureSplash Animator被更名为Flash。1997年5月,也就是交易完成几个月后,他们推出了Macromedia Flash 2——软件支持音频同步,照片导入以及自动跟踪(将位图图像转换为矢量格式)等标志性功能。

回想起来,并入Macromedia也许是能够发生在这款产品身上最好的事情了。

起初该公司内部有些人对Flash是有抵触的,认为这玩意儿会对Director造成干扰或者产生竞争,但Flash获得了最有决定权的人的支持。在这种支持下,Gay和他的团队可以想怎么干就怎么干,就像以前他们还是独立公司时候一样,唯一的不同是Gay和Jackson现在获得了Macromedia的销售和营销机器的支持,确保Flash获得积聚发展势头所需要的关注度。

Jackson和Zocher称,这笔交易的时机也很完美,因为Web刚开始变得强大到可以处理多媒体内容,而CD-ROM(Macromedia之前的焦点)却在慢慢推出历史舞台。Zocher 指出:“Macromedia的确是掌握那种(将创作工具和播放器结合到一起的)工具和技术的大师。他们是领导者,就像Director之于CD-ROM一样,Flash跟Web也是绝配。”

Adobe Flash 浮沉录(上)

Flash催生了大量游戏

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